La gripe aviar causa muertes sin precedentes en aves silvestres de Minnesota

Un gran búho cornudo, que sufre de una enfermedad mortal, todavía está vivo. La hembra adulta comenzó a comer, comportarse y sonar casi normal en el Centro Raptor de la Universidad de Minnesota en St. Paul.

Todavía en cuarentena, es la única rapaz salvaje conocida en Minnesota que se ha recuperado de un brote particularmente violento de gripe aviar, uno de los peores que se recuerdan.

“Estamos muy, muy emocionados de que un búho haya podido sobrevivir a este virus”, dijo Victoria Hall, directora ejecutiva del centro.

La recuperación del ave es una rara señal de esperanza de lo que está sucediendo en la naturaleza, ya que la cepa de la gripe ha resultado casi siempre fatal para los búhos, águilas, halcones y otras aves rapaces. Originario de Europa, el brote de gripe aviar no tiene precedentes en tamaño, alcance y daño a las aves silvestres a medida que se propaga por los Estados Unidos. El virus representa una pequeña amenaza para los humanos.

El último brote importante de gripe aviar en Minnesota en 2015 devastó granjas avícolas y pollos de traspatio, pero nunca causó muertes significativas en la naturaleza. Esta primavera, las granjas avícolas vuelven a sufrir enormes pérdidas, pero la mortalidad masiva de aves silvestres es un fenómeno nuevo.

Solo el Raptor Center ha confirmado que 16 búhos, 13 águilas calvas y siete halcones de cola roja han muerto a causa del virus. Mató a toda una familia reproductora de grandes búhos cornudos que se habían convertido en celebridades locales cerca del lago Nokomis en Minneapolis.

“Siempre te llama la atención cuando pierdes una pareja reproductora así”, dijo Hall. “Te hace dudar del impacto que tiene en la población”.

La mayoría de las aves rapaces infectadas con el virus muestran claros signos de sufrimiento: convulsiones constantes, gritos de incomodidad y dificultad para sentarse o moverse. Sin embargo, la lechuza que sobrevivió mostró síntomas mucho más leves, dijo Hall.

Evidentemente estaba enferma, no quería volar y se dejó levantar con la mano. Pero el búho no tenía convulsiones ni síntomas más graves. Hall dijo que puede ser que nunca estuvo expuesta a una dosis alta del virus o que algo en su genética la hizo lo suficientemente fuerte como para combatir la enfermedad.

Alguna forma del virus, generalmente una cepa menos contagiosa, casi siempre está presente en las aves acuáticas. El virus evolucionó con patos y gansos y rara vez los daña o se propaga a otros animales. Pero ocasionalmente, surge una cepa particularmente contagiosa y dañina, dijo Michelle Carstensen, supervisora ​​del programa de salud de la vida silvestre del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota (DNR).

El virus se propaga entre diferentes poblaciones de patos y gansos a medida que migran, viajando desde Europa hasta Nueva Escocia, el Caribe y desde el Golfo de México hasta el medio oeste superior. Se contagia a búhos, halcones y águilas que se los comen. El virus es más potente en la primavera, cuando el clima fresco y húmedo le permite sobrevivir en excrementos y cadáveres. Los carroñeros, o incluso las suelas de los zapatos, lo llevan a los gallineros y las granjas de pavos. Los brotes generalmente desaparecen en el verano, cuando el clima es cálido y seco, y el virus no puede sobrevivir fuera de un huésped durante casi ese tiempo, dijo Carstensen.

Es imposible cuantificar el costo de las poblaciones de animales salvajes, dijo.

“Esa es una pregunta difícil de hacer cuando todavía estamos en el medio”, dijo Carstensen. “Sabemos que es más letal que el brote de 2015, pero es temprano y simplemente no conocemos los efectos a nivel de la población”.

Ha habido muertes confirmadas en 28 estados, que incluyen casos desde cinco aves encontradas muertas juntas hasta varios cientos. Ha sido particularmente duro con las águilas calvas y los búhos, y excepcionalmente mortal con los gansos blancos, dijo Carstensen.

En el último mes, la gripe aviar se propagó a unas 40 operaciones ganaderas en Minnesota, matando a unos 2 millones de aves domésticas, ya sea directamente o mediante la despoblación una vez que una parvada se infectó.

Los gobiernos estatal y federal están trabajando para restaurar la integridad de estos agricultores, dijo el gobernador Tim Walz el martes en Willmar, Minnesota, en un evento para destacar la respuesta del estado.

“Sabíamos que venía. Lo vimos aparecer en la costa este y sabíamos que era solo cuestión de tiempo antes de que llegara aquí”, dijo Walz. “Estos productores, granjas de pollos y pavos son una gran parte de la economía de Minnesota y una gran parte cultural de lo que somos”.

Diecisiete de las aves lesionadas o enfermas tratadas en el Centro de Rehabilitación de Vida Silvestre de Minnesota en Roseville han dado positivo por el virus.

“Hemos recibido tantas llamadas sobre águilas muertas que no puedo comenzar a decírselo”, dijo Tami Vogel, vocera del Centro de Rehabilitación. “La gente encuentra patos de madera muertos en su patio, y la gente camina y ve un ganso tirado en la calle”.

Es preocupante que no solo las aves acuáticas y las aves rapaces hayan dado positivo, dijo Vogel. Un martín pescador herido, llevado al centro después de quedar atrapado en una rampa de estacionamiento de Minneapolis, tenía gripe aviar.

“No creo que el martín pescador haya estado en el radar de nadie como una especie sensible”, dijo Vogel. “Hay muchas incógnitas sobre esto”.

La escala del brote ha generado preocupaciones de que el virus pueda propagarse más allá de su paso típicamente lineal de aves acuáticas a aves rapaces y de aves acuáticas a pollos. Cette incertitude a conduit Hall et le Raptor Center à recommander aux gens d’attendre pour remplir leurs mangeoires d’oiseaux jusqu’à l’été, au cas où des oiseaux chanteurs entreraient en contact avec des excréments ou des carcasses infectés et propageraient la maladie en la naturaleza.

“Hay tanto que no sabemos”, dijo Hall. “Estamos pensando en cosas que podemos hacer que podrían ayudar”.

Pero es probable que los pájaros cantores tengan muy poco riesgo de transmitir la enfermedad, según Carstensen y el DNR. Solo ha habido un puñado de casos conocidos de gripe aviar en pájaros cantores a lo largo de la historia, dijo.

“El riesgo de que porten el virus no es alto, pero ciertamente no es imposible”, dijo. “Los comederos para pájaros probablemente no sean muy problemáticos”.

Se insta a las personas que vean aves muertas o moribundas a llamar a la línea directa del DNR al 888-646-6367 para que las aves puedan ser analizadas o, al menos, eliminadas antes de que los carroñeros propaguen el virus.

Corrección:
Una versión anterior del título de la foto indicaba incorrectamente la fecha en que se tomó.

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