Las lecturas de oxígeno defectuosas podrían estar detrás del número de víctimas de Covid-19 en personas de color

“Es realmente impactante que no fue hasta 2021 que la FDA emitió una alerta”, dijo Uché Blackstock, médico de urgencias y director ejecutivo de Advancing Health Equity. “E incluso en esa alerta del año pasado, ni siquiera mencionaron los prejuicios raciales, la raza o el racismo”.

El problema genera preocupaciones más amplias sobre los sesgos a medida que la tecnología se integra más en la atención médica y la capacidad del gobierno para contrarrestarlos a través de la regulación y la supervisión. Los expertos advierten que los resultados dispares entre grupos raciales podrían empeorar si la tecnología no funciona para todos los pacientes.

Los investigadores identificaron problemas con los oxímetros de pulso hace años, con pequeños estudios que indicaron errores de lectura en personas de color en 1990, 2005 y 2007.

La pandemia de Covid-19 ha atraído una atención renovada a los dispositivos, que generalmente toman la forma de un sensor en la punta del dedo del paciente.

Michael Sjoding, médico de cuidados intensivos y pulmonares de la Universidad de Michigan, realizó un estudio publicado en diciembre de 2020 en el New England Journal of Medicine que encontró que los pacientes negros entre enero y julio de 2020, así como entre 2014 y 2015, eran aproximadamente tres veces más probabilidades que los blancos de tener bajos niveles de oxígeno en la sangre pasan desapercibidos. Más de uno de cada 10 pacientes negros con una lectura de saturación de oxígeno de 92-96 % en un oxímetro de pulso en realidad tenían niveles por debajo del 88 % cuando se midieron mediante análisis de sangre.

Los niveles normales oscilan entre el 95 y el 100 %, mientras que los niveles por debajo del 88 % se consideran peligrosos.

Los expertos también dicen que el problema subraya la necesidad de pautas actualizadas para compensar el problema, así como la diversificación de los ensayos clínicos.

El efecto sobre la atención es real, dijo Sjoding. “Ese nivel de diferencia, si se hubiera reconocido y detectado, habría cambiado la forma en que cuidaríamos a un paciente”, explicó. “Le estaría dando a un paciente más oxígeno o potencialmente dándole a un paciente diferentes tratamientos”.

conocido y desconocido

Los expertos dicen que las lecturas erróneas son el resultado de cómo se absorbe la luz en diferentes tonos de piel. Los oxímetros de pulso funcionan iluminando la piel de una persona y observando la cantidad de rebote, dijo Achuta Kadambi, profesor de ingeniería de la Universidad de California en Los Ángeles.

La piel más oscura devuelve una señal más pequeña que la piel más clara, lo que puede corromper la lectura del oxímetro de pulso, dijo. Kadambi, que tiene la piel más oscura, se ha encontrado con problemas similares con los dispensadores automáticos de jabón, que también dependen de la luz para activarse.

“Las leyes de la física están en contra de los objetos más oscuros, que incluyen la piel”, dijo Kadambi, y agregó que los algoritmos son una forma de solucionar el problema.

Pero los resultados de la investigación hasta ahora tienen limitaciones porque no se han diferenciado todos por tipo de oxímetro, dijo Amira Mohamed, profesora del Colegio de Medicina Albert Einstein. También señaló que generalizar por raza también puede ser complicado.

“Hay diferentes tipos de personas negras”, dijo Mohamed. “Yo también soy negra y eso no significa que vaya a funcionar igual en mí que en, digamos, mi esposo, que es negro de piel más oscura”.

Mohamed también dice que las investigaciones existentes se han realizado principalmente en personas de piel blanca y que los estudios futuros deberían centrarse en las personas con mayor probabilidad de verse afectadas.

Posibles soluciones

Las pautas actuales de la FDA recomiendan que los estudios de los fabricantes incluyan un mínimo de 10 personas y “al menos 2 sujetos de pigmentación oscura” o el 15 % de todo el grupo.

Algunos expertos dicen que la FDA necesita expandir este grupo.

“Básicamente, no tendrá suficiente información sobre la precisión del dispositivo si solo lo prueba en dos personas”, dijo Sjoding.

Se justifican pautas más específicas de la FDA sobre los oxímetros, dijo Ashraf Fawzy, profesor de medicina en la Universidad Johns Hopkins y autor principal de un estudio publicado en mayo en JAMA Internal Medicine que encontró que los proveedores probablemente subestimaban la gravedad de la enfermedad y retrasaban el tratamiento. Pacientes negros e hispanos de Covid-19.

Una acción más rápida por parte de la agencia habría sido útil, agregó Fawzy. La FDA debería considerar agregar una etiqueta de advertencia a los dispositivos, dijo Kimani Toussaint, profesora de ingeniería de la Universidad de Brown que está trabajando en posibles soluciones.

Algunos expertos, como Blackstock, argumentan que los oxímetros deberían retirarse del mercado. Otros, como Mohamed, dicen que se necesita mucha más investigación antes de sacar conclusiones.

“Si nos preocupa la respiración o el nivel de oxígeno de alguien, no es seguro confiar completamente en un oxímetro de pulso y siempre debemos confirmarlo”, dijo Mohamed.

Y resolver el problema en los propios dispositivos podría ser una carga pesada.

El portavoz de la FDA dijo que buscaba ampliar los datos disponibles sobre el tema

financiar un ensayo clínico prospectivo para informar cualquier cambio en la recomendación. Espera que la investigación pueda clasificar “datos a veces contradictorios que incluyen información no pública” que han proporcionado los fabricantes.

Mientras tanto, los investigadores de la Universidad de Brown están trabajando en el uso de una sola longitud de onda de luz para contornear la piel. Esta investigación en pacientes sanos se encuentra en sus primeras etapas y ha arrojado resultados similares a los de los dispositivos comerciales. Las imprecisiones tienden a ser más comunes en los pacientes más enfermos, dijo el investigador Rutendo Jakachira, que trabaja con Toussaint.

Los científicos también están considerando usar el sonido como un posible sustituto de la luz como un nuevo método para leer los niveles de oxígeno en la sangre.

Diversidad de ensayos clínicos

Mientras tanto, con la tecnología jugando un papel cada vez más importante en el cuidado de la salud, los expertos dicen que los ensayos clínicos, en los que las personas de color han estado subrepresentadas durante mucho tiempo, necesitan una revisión.

Los legisladores son conscientes del problema. El mes pasado, la Cámara aprobó una legislación sobre tarifas de usuario para productos médicos de la FDA que incluía lenguaje destinado a reforzar la diversidad en los ensayos clínicos.

Adrian Aguilera, jefe del Laboratorio de Equidad y Acceso a la Salud Digital de la Universidad de California, Berkeley, dijo que en ausencia de varios participantes, los resultados del ensayo no reflejarán necesariamente lo que sucederá en el mundo real. .

Los ensayos se llevan a cabo tradicionalmente en persona, lo que requiere que los participantes viajen al lugar, lo que puede crear barreras para las personas con bajos ingresos o con trabajos inflexibles. Los defensores quieren utilizar la telesalud para atraer a una gama más amplia de participantes.

Las empresas deben evitar la investigación “helicóptero” y, en cambio, tomarse el tiempo para construir relaciones con las organizaciones comunitarias y las personas en el terreno, dijo Aguilera.

“Lo que ilustra esta situación del oxímetro de pulso es que si no estás pensando en los prejuicios y el racismo desde el principio, y no lo haces intencionalmente, se integrará en la tecnología”, dijo Blackstock.

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