Tratamiento de la enfermedad celíaca: ¿estamos cerca de una cura?

P: ¿Ha hecho algún progreso la investigación científica hacia una cura o un tratamiento para la enfermedad celíaca?

Hasta hace unos 15 años, las compañías farmacéuticas mostraban poco interés en desarrollar medicamentos para la enfermedad celíaca, dijo el Dr. Alessio Fasano, director del Centro de Investigación y Tratamiento de la Celíaca del Hospital General de Massachusetts en Boston. En ese momento, los investigadores sabían que para las personas con la afección, comer gluten, una proteína que se encuentra en el trigo, el centeno y la cebada, causaba daños en el intestino delgado. Pero no entendían cómo o por qué el gluten tenía este efecto. Y, dijo el Dr. Fasano, parecía que ya había una forma sencilla de controlar la enfermedad celíaca: seguir una dieta sin gluten.

Para aproximadamente el 1 % de las personas con esta enfermedad autoinmune, evitar el gluten es actualmente la única forma de prevenir el daño al intestino delgado y aliviar varios síntomas de la enfermedad, que pueden incluir dolor abdominal, diarrea, estreñimiento, depresión, fatiga, dolor de cabeza, ampollas sarpullido y anemia ferropénica.

Pero consumir incluso cantidades mínimas de gluten, solo una miga de una tabla de cortar, por ejemplo, puede desencadenar síntomas y daño intestinal nuevamente. Y mantener una dieta libre de gluten estricta y de por vida en un mundo lleno de ingredientes ocultos que contienen gluten requiere una vigilancia constante y hace que salir a cenar, viajar y ir a la escuela sea riesgoso e inductor de ansiedad, dijo el Dr. Fasano.

En una encuesta publicada en 2014, 341 personas con enfermedad celíaca calificaron la carga de manejar su condición como peor que aquellos con reflujo ácido crónico o presión arterial alta, y similar a aquellos que viven con diabetes o enfermedad renal que requiere diálisis. A pesar de tratar de evitar el gluten, hasta el 30 % de las personas con enfermedad celíaca aún tienen síntomas, dijo la Dra. Elena Verdú, profesora de gastroenterología en la Universidad McMaster en Ontario, Canadá.

Los alimentos sin gluten también pueden ser más costosos que sus contrapartes que contienen gluten, y muchas personas no tienen acceso al apoyo de un dietista que las ayude a planificar una dieta equilibrada y sin gluten, dijo el Dr. Verdú.

Si bien se ha vuelto más claro que mantener una dieta sin gluten no es simple ni satisfactorio para muchos pacientes celíacos, los investigadores también han logrado avances recientes en la comprensión de cómo funciona la enfermedad. Ahora entendemos “casi paso a paso el camino, la progresión desde que se descompone el gluten hasta el punto en que se destruye el intestino”, dijo el Dr. Fasano. “Todo un mundo se está abriendo en términos de nuevos tratamientos”.

Actualmente hay 24 terapias potenciales en varias etapas de desarrollo, según la Celiac Disease Foundation. Los que se están probando se dirigen a diferentes etapas de la vía de la enfermedad, dijo el Dr. Fasano. Algunas son enzimas destinadas a mejorar la digestión del gluten, descomponiéndolo en fragmentos más pequeños y menos dañinos. Otros enfoques hacen que el revestimiento del intestino delgado sea menos poroso, lo que dificulta que el gluten parcialmente digerido ingrese al cuerpo. Aún otros apuntan al sistema inmunológico para evitar que dañe el intestino en respuesta al gluten, dijo el Dr. Fasano.

Si se determina que son seguras y efectivas, estas terapias potenciales probablemente no serían curas para la enfermedad celíaca o “un boleto gratis para una ingesta alta de gluten”, pero podrían disminuir los efectos del consumo accidental de pequeñas cantidades, dijo el Dr. Verdú.

Dicho esto, es probable que todavía falten al menos unos años para ser aprobados para su uso. “El diseño y la aprobación de medicamentos es un camino realmente largo”, dijo el Dr. Verdú, cuya clínica participa en varios ensayos pero no tiene vínculos financieros con los medicamentos.

De las posibles terapias en desarrollo, la más avanzada, que actualmente se está probando en un ensayo de fase 3, es un fármaco llamado larazotida, que disminuye la porosidad en el intestino delgado y se ha mostrado prometedor en ensayos anteriores. En el mejor de los casos, la larazotida podría aprobarse y estar en el mercado dentro de dos o tres años, dijo el Dr. Fasano, quien participó en el desarrollo del fármaco y tiene un interés financiero en él.

Pero, agregó, de cinco o seis medicamentos probados en los ensayos de fase 3, solo uno o dos finalmente serán aprobados. Varias otras terapias potenciales se encuentran actualmente en ensayos de fase 2; que podría estar a cinco o seis años del mercado, dijo el Dr. Fasano.

El costo de las terapias celíacas variaría. Los tratamientos con larazotida y enzimas digestivas son relativamente económicos, “cuesta centavos producirlos”, dijo el Dr. Fasano, pero los medicamentos dirigidos a la respuesta inmunitaria o inflamatoria serían más costosos.

También se están explorando terapias similares a las vacunas para la enfermedad celíaca, que le enseñarían al sistema inmunitario a tolerar el gluten, dijo el Dr. Fasano. Llamó a este enfoque el “santo grial” porque podría permitir que las personas consuman cantidades más grandes de gluten de manera segura. Un ensayo de fase 2 de una de estas terapias se detuvo en 2019 porque parecía ser ineficaz. Aún así, dijo el Dr. Fasano, “tenemos muchas esperanzas en este enfoque”.

Con tantos tipos diferentes de terapias en preparación, la Dra. Verdú dijo que espera tener múltiples medicamentos, algunos de los cuales se pueden usar en combinación, para ofrecer a sus pacientes celíacos. Y tal vez podrían resultar útiles para otras enfermedades autoinmunes o inflamatorias, dijo el Dr. Fasano. En un estudio reciente, por ejemplo, la larazotida pareció ayudar a un puñado de niños con síndrome inflamatorio multisistémico en niños, o MIS-C. El fármaco se está probando actualmente para este propósito en un ensayo de fase 2.

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